Marzo 28, 2020

Poco a poco entrando lentamente en la India desde Nepal: no se encontraron instalaciones turísticas de estilo occidental en ninguna parte

Nunca quise ir a la India.

Pero de alguna manera Carolann me ha convencido de que superar mis miedos y descubre si es amor u odio.

Su estrategia es facilitarme, sumergiendo nuestros dedos en la parte noreste de la India llamada Bengala Occidental. Su esperanza es que esta inmersión gradual me prepare para la inmersión impactante en la verdadera India de la que nos han advertido nuestros amigos.


Salimos de Katmandú en un día gris y lluvioso y condujimos a través de las montañas hacia la parte sureste de Nepal. Esta fue la ruta más corta a Bengala Occidental, solo por distancia, ya que la carretera de montaña era sinuosa, en muy malas condiciones, llena de curvas y tardaría varias horas más. Pero lo elegimos de todos modos porque se decía que era más pintoresco, si más peligroso.

Al final resultó que, no vimos nada escénico debido a la niebla y la lluvia. Después de un par de horas, nuestro conductor Birinda se detuvo en el punto más alto de la cordillera para desayunar y mostrarnos donde el monte. Everest sería si no estuviera completamente oculto por la niebla y las nubes. Hacía frío y la niebla helada que cubría las montañas también giraba a nuestro alrededor. A pesar de la niebla, tomé una foto. de todos modos porque me recordó una postal completamente negra que había visto en Francia representando el monte. Blanc de noche.

Birinda y su prometida Suriyana, que había venido a dar un paseo porque nunca había estado en el extremo oriental de Nepal, ordenaron su desayuno tardío en una pequeña choza que parecía que estaba lista para caer al barranco. Hacía tanto frío que podíamos ver nuestra respiración y entramos vacilantes en la pequeña choza solo para mantenernos calientes.


Tuve que agacharme debajo del marco de la puerta para entrar en la oscura habitación del piso de tierra del tamaño de un pequeño "cobertizo" donde varios hombres nepaleses tomaban té.

Birinda ordenó un tazón de sopa de lentejas verdosas y una taza de té nepalí Chai de ollas sucias y hirviendo en un fuego abierto en la entrada, el único lugar que tenía luz. Terminó el desayuno con un huevo duro que estaba sentado en el mostrador. Gracias a Dios que habíamos desayunado en nuestro hotel antes de partir esa mañana.

Nuestra caminata a la frontera con India nos llevaría cuatro días y noches con una parada en un santuario de vida silvestre para terminar el viaje. Fueron tres días de aburrida e insensible similitud todos los días, con solo dos excepciones, algunas de observación de aves en el Parque Kosi Tappu y el avistamiento de una manada de delfines de agua dulce alimentándose en una gran presa. Era bastante extraño ver a estos grandes delfines negros tan lejos del océano y cerca de las montañas del Himalaya.


Después de dejar las montañas, condujimos durante tres días más llanuras planas y opacas rotas regularmente por desprendimientos de rocas, lavados y cauces anchos y secos que los lugareños estaban extrayendo grava. Estos frecuentes lechos secos fueron los únicos signos de los ríos que bajan del Himalaya y se alimentan de la India y, finalmente, de la Bahía de Bengala. Durante la temporada de los monzones se convertirían en torrentes furiosos que destrozarían las carreteras, pero ahora los tractores y camiones estaban estacionados en el medio llenándose de grava y rocas de río para la venta en otras partes de Nepal.

Nuestra ruta no estaba en el circuito turístico; Pocas personas conducen a la India desde Nepal. Y por una buena razón, porque cada ciudad por la que pasamos era un duplicado exacto de la anterior con edificios opacos y grises cubiertos por la mugre del escape de los camiones y las fogatas abiertas. Tenían poca o ninguna acera y las que tenían estaban cubiertas de puestos que vendían frutas y verduras, pollos y partes de automóviles. Luego estaban los perros y las vacas dormidas.

Eso fue todo deprimentemente sucio con solo la fruta brillante y los coloridos saris de los trabajadores migrantes indios que alegran a la gente de estas ciudades.

Las instalaciones turísticas de estilo occidental no se encontraban en ninguna parte.

Los hoteles en los que teníamos que quedarnos eran los mismos que los de las ciudades: aburridos, mugrientos y deprimentes, atendiendo solo a los viajeros nepaleses. Nunca vieron "turistas" y solo tenían servicios básicos, pero sin sábanas, sin calor, a veces no hay agua caliente y no hay restaurantes decentes. En estas situaciones, hemos aprendido a sobrevivir con plátanos y arroz frito con huevo. Por supuesto, nuestros forros de seda para sacos de dormir también son útiles.

Afortunadamente, Carolann había planeado una escala de dos días en el Santuario de vida silvestre Kosi Tappu. Dormimos en carpas y tuvimos que usar un baño al aire libre (que en realidad era mejor que la mayoría de los baños que vimos en los hoteles en el camino), pero, después de días de lluvia, salió el sol y pudimos hacer dos “safaris” de vida silvestre donde vimos búfalos salvajes (sus cuernos son más grandes que los domesticados) y más de 50 especies de aves.

Lamentablemente no vimos a ninguno de los elefantes salvajes que estaban atacando los campos de arroz locales. Afortunadamente, también estaban ausentes de nuestro campamento, que estaba protegido por una cerca eléctrica.

Notamos que esta parte del sur de Nepal era más india que nepalí. Nuestro conductor explicó que los indios lo han resuelto desde el otro lado de la frontera con el estímulo del gobierno indio y con la incapacidad del gobierno nepalés para evitarlo. El gobierno ni siquiera recauda impuestos aquí.

India y China están compitiendo agresivamente por el control de los recursos de Nepal, principalmente la energía hidroeléctrica, para alimentar sus apetitos insaciables de crecimiento a cualquier costo. Algunos temen que los dos dividirán Nepal en feudos como era hace siglos y saquearán sus recursos. India ya ha ganado su punto de apoyo aquí; China habla de construir carreteras a través de Birmania o Bengala Occidental para llegar al océano.

Después de cuatro días llegamos al cruce fronterizo hacia la India.

Aunque parecía un caos, con autos y camiones alineados en todas partes, en realidad todo salió bien. Parecía que éramos los únicos que en realidad nos detuvimos en la oficina de inmigración de Nepal; todos los demás simplemente caminaron o cruzaron. En consecuencia, no hubo demora en ese lado.

Desde el laberinto de cientos de jeeps estacionados en el lado de Nepal, exploré uno que parecía estar en buena forma y tenía cinturones de seguridad, mientras Carolann guardaba nuestro equipaje. Negociar un precio para el viaje de tres horas desde la frontera hasta Kalimpong, nuestra primera parada en India, fue bastante cómico.

Primero, hice que Birinda preguntara por un precio en Nepal, luego caminé y hablé con los conductores mientras inspeccionaba sus vehículos. A medida que avanzaba, los otros conductores me siguieron en una manada esperando ver el resultado. Cuando finalmente me decidí por un automóvil y un conductor, había sonrisas por todas partes. No estoy seguro de si eso significaba que obtuve un buen precio o no, pero parecía bastante razonable y el jeep tenía cinturones de seguridad (poco comunes en esta área) y estaba en buena forma.

Una vez a bordo de nuestro jeep, tuvimos que parar en la frontera con la India, donde un funcionario de inmigración solitario se sentó en una cabaña oscura al lado de la carretera. De nuevo éramos los únicos turistas; nadie más se detuvo. Supongo que podríamos haber conducido con la misma facilidad y a nadie le hubiera importado. Al menos no hasta que intentamos salir de India y descubrieron que no teníamos nuestro sello de entrada en nuestros pasaportes.

El siguiente viaje a las montañas en el lado de la India transcurrió sin incidentes. Parece que ahora nos hemos vuelto fastidiosos por los caminos de montaña sinuosos, sinuosos y peligrosos. Seguimos subiendo y subiendo desde Siliguri en las llanuras de Bengala hasta el Himalaya hasta llegar a la ciudad de Kalimpong a unos 1.500 metros.

Una característica inusual fue un circuito de 360 ​​grados en la carretera de montaña, donde en realidad pasó de nuevo debajo de sí mismo. Era tan angosto que solo un automóvil podía pasar a la vez y nuestro conductor tocaba la bocina continuamente para advertir a cualquier camión o autobús de que íbamos.

En la parte superior, descubrimos el pequeño pueblo de Kalimpong, que fue construido como una estación de verano en la colina por los británicos para que pudieran escapar del sofocante calor de Calcuta. La ciudad se engrapó en el lado oeste de la montaña para atrapar los rayos del sol en invierno. Sus edificios de colores pastel de azules pálidos, rosas y amarillos corrían por la ladera y se veían bastante hermosos a la luz del sol.

Pero la realidad se reveló en el lado oscuro de la calle donde encontramos otra estetoscena sucia y sucia de aceras rotas, edificios decrépitos y un revoltijo de autos y camiones que tocaban la bocina. Es como el telón de fondo de una película pintada., bonito por un lado, cables y soportes sucios por el otro.

Por suerte nuestra casa de huéspedes, Holumba Haven, estaba en las afueras de la ciudad y rara vez teníamos que aventurarnos en la ciudad de Kalimpong, excepto por la banca.

Kalimpong está ubicado en el punto más meridional del Himalaya en Bengala Occidental, India, en la base de un triángulo, con Nepal y Bután en los dos lados. Debido a su ubicación al sur del Himalaya y al norte de la cálida bahía de Bengala, esta región montañosa es bastante templada. Las temperaturas varían desde un mínimo de 3 Celsius en invierno a 35 C en verano en Kalimpong, pero nunca se congelan. Llegamos a fines de noviembre y hacía bastante calor durante el día, con una temperatura que bajaba a alrededor de 8 grados centígrados por la noche. Esto no hubiera sido tan malo, pero nuestra cabaña no tenía calefacción y tampoco el comedor. Muy pocos lugares lo hacen en esta parte del mundo. Así que estuvimos bastante tranquilos las primeras noches.

Sin embargo, los hermosos jardines y las vistas de las montañas nevadas en la distancia compensaron este inconveniente. Y las cabañas de nuestra casa de familia estaban bellamente decoradas con macetas de azaleas, bromelias coloridas en tonos de rosa, rojo y morado, y hermosas orquídeas amarillas de dos tonos. En flor cuando llegamos había orquídeas, un hermoso cerezo que florece en otoño, rosas, camelias y varios tipos de azaleas.

De hecho, fue difícil recordar que esto era parte de la India, porque el área es en realidad más nepalí que la parte sur de Nepal. Originalmente era parte del Reino de Bután hasta que los bhutaneses perdieron una batalla contra los británicos que finalmente lo entregaron a la India en el momento de la independencia. Pero la mayoría de las personas aquí son descendientes de inmigrantes o refugiados nepaleses o butaneses y tienen el mismo aspecto, cultura y estilo de vida "tibetano".

Hasta hace poco, un grupo rebelde maoísta luchaba por un estado independiente ellos quieren llamar Ghorkaland, después de los habitantes originales de esta área. El grupo había recurrido a asesinatos e intimidación en el pasado, pero ahora estaba utilizando medios políticos como huelgas para cerrar todo.

Durante los últimos dos años, han "alentado" a los locales a retener el pago de los servicios públicos. Esta última práctica acaba de terminar un mes antes de nuestra llegada y parece tener algún efecto porque el gobierno de Bengala Occidental en Calcuta aparentemente estaba ofreciendo algunas concesiones.

En todas partes vimos carteles en los escaparates que decían "Ghorkaland". Y su bandera verde y blanca se exhibía prominentemente en automóviles, edificios y en pancartas que cruzaban la carretera. Nuestra guía advierte de manera tranquilizadora que las huelgas pueden cerrar las cosas, pero agrega que recientemente ha habido "poca violencia". (Actualización: justo después de nuestra partida, leemos que uno de los líderes del movimiento rebelde había muerto en un tiroteo y hubo un ataque con bomba en otra parte).

Nos dijeron que la principal queja es que el gobierno de Calcuta (que está en el sur) toma energía hidroeléctrica, otros recursos y dólares para el turismo de esta popular área, pero a cambio no ofrece nada a cambio de servicios, de ahí la protesta.

Y, de hecho, aunque esta parte de la India puede parecerse a Bután, en realidad es Bután dirigido por los moldavos. Hay constantes fallas de energía, infraestructura en ruinas, paquetes de perros ladrando que lo mantienen despierto por la noche y poco orden en las calles.

Líneas serpenteantes de tuberías de agua expuestas de una pulgada corren a lo largo del camino que suministra agua de manantial a tiendas y hogares, pero tropieza con caminantes desprevenidos. Ni siquiera quiero pensar qué pasa con las aguas residuales. Los deslizamientos de tierra cortan regularmente la carretera principal y las vías del tren. Y todas las mañanas a las 9 y todas las noches a las 5, el poder se apagaba en nuestra casa de familia.

Parece que hemos arruinado las ilusiones románticas de Katmandú y Darjeeling para algunos de nuestros amigos. Estos son lugares de historia, costumbres tradicionales y paisajes icónicos. Y a decir verdad, las visiones de los picos nevados y los campos de exuberantes árboles de té que cubren las verdes laderas de las montañas todavía son preciosas, cuando puedes verlas.

Supuestamente hemos llegado en el mejor momento para ver. Noviembre es el momento de cielos azules claros y sin lluvia. Pero hemos tenido lluvia y cielos grises por un mes. Tal vez este año fue una excepción: los excursionistas quedaron varados por el mal tiempo en Lukkla y Jomosom en el Himalaya en Nepal.

Quizás el cambio climático global también esté afectando esta parte del mundo: la nieve en el monte. El Everest se está derritiendo. O tal vez si te alojas en uno o dos hoteles de alta gama en estas ciudades, circulando en una burbuja aislada con aire acondicionado, protegida del ruido, los olores y las calles sucias, y nunca vas al centro, aún puedes encontrar estos lugares romántico. No sé, solo lo informamos tal como lo vemos.

Pero los hermosos jardines, las vistas a las montañas y el clima templado (ideal para la jardinería) aún hacían que valiera la pena visitar esta ciudad. Los cerezos cubiertos de exquisitas flores rosadas, los setos de seis pies de azaleas en flor y las orquídeas que caen de los árboles en noviembre pueden suavizar muchas dificultades y hacer que te olvides de las calles sucias.

La gente aquí es amigable, muy servicial y generosa en esa forma budista que hemos descubierto desde Bután hasta Nepal. Y, afortunadamente para nosotros, en cada etapa de nuestro viaje, el sol ha aparecido en el momento justo para permitir senderismo o ver las montañas o disfrutar de los cerezos en flor.

¿Volveríamos? Buena pregunta. Hay una región al norte de aquí, más cerca del Himalaya, llamada Sikkim, donde los elefantes salvajes y los rinocerontes de un cuerno todavía deambulan por los bosques sin cortar. Es como Bután sin las enormes tarifas de entrada. Tal vez visitaremos la próxima vez que estemos en la zona.

Pero esto no era realmente India; era como el Bután de un hombre pobre. Sin embargo, ahora que hemos sumergido nuestros dedos de los pies en "India", es hora de sumergirse por completo.

Nos vamos a ver la verdadera India, comenzando con Delhi.

Diario de viaje compartido por Dan Cooper
moissecooper.blogspot.com